Publicado en The Economist

Bitmain, un minero chino de bitcoin y diseñador de chips, ganó 4 mil millones de dólares el año pasado; TSMC de Taiwán también ha encontrado oro

En un vídeo reciente, el YouTuber Jeremy Sciarappa, retira la tapa de una caja roja en su sala de estar para revelar una máquina plateada del tamaño de una caja de zapatos, quejándose ruidosamente. El artilugio es un Antminer S9, vendido por Bitmain, una firma china. Su trabajo es ayudar a validar las transacciones realizadas en Bitcoin, la moneda criptográfica más conocida del mundo. Debido a que bitcoin no tiene una autoridad central, depende de sus usuarios para mantener el ritmo. A los que ayudan se les otorgan bitcoins, en un proceso llamado minería. El Antminer s9 es amado por los mineros aficionados de todo el mundo. En su interior hay 189 chips de circuitos integrados específicos de la aplicación (ASIC) diseñados por Bitmain para resolver los rompecabezas criptográficos de Bitcoin lo más rápido posible. Fueron fabricados por TSMC, una firma gigante de semiconductores taiwaneses.

El Sr. Sciarappa y sus compañeros entusiastas son una versión del siglo XXI de los “49es”, los jóvenes que corrieron a California en 1849 para probar suerte cavando y buscando oro. Pocos se hicieron ricos, pero las empresas que los ayudaron en su camino se beneficiaron generosamente. Cornelius Vanderbilt les vendió billetes de barcos de vapor, por ejemplo; Levi Strauss suministró “productos secos”, incluidos peines y ropa de cama; y las empresas menos conocidas vendieron las palas básicas que los mineros necesitaban para cavar.

La historia se repite. Bitmain es un minero en primer lugar, pero también vende lo que podría denominarse criptopalas. Es de propiedad privada, con ganancias estimadas en alrededor de 3-4 millones de dólares Es uno de los tres tipos de proveedores que se benefician.

Hubo un tiempo en que podía darle una oportunidad a la minería con nada más que un enchufe, algo de software libre y una computadora. Pero a medida que los precios de las criptomonedas han aumentado, también ha aumentado la demanda de extraerlas. El diseño de Bitcoin significa que a medida que más personas contribuyen al esfuerzo de la minería, su dificultad aumenta. Eso ha hecho que la minería en el hardware de uso general sea ineficiente. Desde 2011, los mineros han utilizado equipos especializados, que culminaron con los chips ASIC súper eficientes del tipo que se encuentra en el Antminer s9. A diferencia de los chips en las PC de escritorio, que valen para todo, un ASIC está diseñado para realizar una única tarea de la manera más eficiente posible.

 

Estos chips resuelven rápidamente el rompecabezas criptográfico necesario para minar Bitcoin. Esto requiere que los aspirantes a mineros combinen tres bits de datos: un nuevo bloque de transacciones de bitcoin, el último bloque en la cadena de bloques (el libro de transacciones) y un número aleatorio en una cadena de “hash” o de 256 bits de letras y números Cuanto más rápido adivine los hashes, más probable es que encuentre uno correcto antes que otros mineros.

Bitmain ha creado máquinas de minería que están diseñadas a medida para el rompecabezas de hashing de cada moneda criptográfica. Bitmain y Bitfury, una empresa canadiense, están diseñando chips ASIC cada vez más inteligentes para sus productos. Las máquinas de minería individuales de Bitmain se venden por 1.300$ cada una en Amazon, y Bitfury instalará contenedores de envío llenos de máquinas de minería por un precio que no se divulga, pero se cree que es de alrededor de 1-2 millones de dólares.

Sin embargo, no todas las criptomonedas se extraen de la misma manera. Para Bitcoin, las tres entradas de datos al rompecabezas criptográfico son relativamente pequeñas, pero el problema matemático es difícil, lo que significa que el diseño de chips brinda a los mineros una gran ventaja. Bill Tai, un miembro de la junta directiva de Bitfury, dice que esto molesta a algunas personas en la cripto-comunidad. Bitmain solo mina dos quintos de bloques de bitcoin, lo que socava los ideales igualitarios de la moneda.

Por esa razón, Vitalik Buterin, el creador de Ethereum, la segunda moneda criptográfica más valiosa por capitalización bursátil, intentó configurar las cosas de manera diferente. El rompecabezas criptográfico utilizado para extraer el éter (la moneda digital asociada con Ethereum) implica un problema matemático bastante simple, pero las entradas son enormes. La esperanza es que esto mitigue la ventaja de los ASIC y evite que los usuarios comunes sean exprimidos. La mayoría de esos usuarios extraen unidades de procesamiento de gráficos, silicio semi especializado diseñado principalmente para generar gráficos de videojuegos, pero que son buenos para la minería en criptodinámica. Esas GPU están disponibles por unos pocos cientos de dólares, mucho menos que las máquinas ASIC dedicadas.

Avance gradual

Algunas monedas criptográficas, como éter y Monero, se minan usando GPU en lugar de ASIC. El aumento en los precios de las acciones de las dos compañías estadounidenses que diseñan la mayoría de las GPU en el mercado, AMD y NVIDIA, ha rastreado parcialmente la tasa de hash de las monedas minadas con GPU.

Firmas como AMD, Bitmain, Bitfury y NVIDIA diseñan sus chips ASIC o GPU pero no los fabrican. Todos ellos son clientes de “fundiciones” como TSMC, UMC y Globalfoundries, que fabrican chips para terceros. Estas empresas son la tercera categoría de empresa proveedora que se beneficia del criptomboom. El año pasado, la demanda de los clientes de criptomonedas como Bitmain representó 1.000 millones de dólares de ingresos totales de 32 mil millones de dólares en TSMC; la demanda de NVIDIA y AMD también habrá impulsado sus ventas.

Los precios desorbitados de las monedas criptográficas no han disminuido el entusiasmo de los mineros. El Sr. Sciarappa lamenta en sus vídeos lo poco que bitcoin que produce su Antminer S9 ahora en comparación con noviembre. Sigue dudando en apagarlo, pero las empresas saben que la demanda podría desaparecer. La gerencia de TSMC dijo recientemente que la empresa es reacia a agregar capacidad para atender específicamente la demanda de criptomonedas. Bitmain, a pesar de que está dirigido por cripto entusiastas acérrimos, quiere crear chips de inteligencia artificial para otros usos. Las empresas que han hecho posible esta fiebre del oro virtual no tienen la intención de ser flashes en la sartén.