Publicado en The Economist

El riesgo más inmediato es una guerra comercial, no un cambio en el ciclo

EN 2017, la economía mundial salió de la rutina. Creció un 3,8%, el ritmo más rápido desde 2011. El resurgir de los espíritus animales acompañó un repunte en la inversión empresarial en todo el mundo rico. El crecimiento del comercio mundial aumentó al 4,9%, también la tasa más rápida desde 2011. Las monedas de los mercados emergentes se apreciaron frente al dólar, lo que mantuvo la inflación baja y las deudas asequibles. Los mercados financieros se tambalearon en febrero, pero solo después de alcanzar máximos históricos. En abril, el FMI dijo que la recuperación económica mundial se había vuelto “más amplia y más fuerte”.

Desde entonces ese saludable brillo ha comenzado a desvanecerse. En primer lugar, las encuestas económicas en Europa empeoraron (se prevé un crecimiento del PIB de solo un 1,6%, anualizado, en el primer trimestre). Entonces, el resto del mundo pareció contagiarse. En el primer trimestre, el crecimiento de Estados Unidos se desaceleró a 2,3%, anualizado, de cerca del 3% en los seis meses anteriores. Al mismo tiempo, la economía de Japón se contrajo un 0,6%, poniendo fin a una racha de crecimiento sostenida desde el comienzo de 2016. Los inversores comenzaron a preguntarse si el período de exuberancia global había terminado. Incluso los responsables políticos en China, que parecen relativamente inmunes a la desaceleración, han tomado nota del debilitamiento de la demanda interna. A mediados de abril, relajaron ligeramente la política monetaria al permitir que los bancos mantuvieran menos reservas.

Mientras tanto, la lenta marcha alcista de los rendimientos de los bonos estadounidenses – resultado de las expectativas de una mayor inflación y tasas de interés – ha alterado las monedas de los mercados emergentes, que han caído un 5,4% desde comienzos de abril. Una corrida contra el peso obligó a Argentina a solicitar un rescate del FMI y elevar las tasas de interés al 40%. La lira turca también ha recibido una paliza, en parte porque el presidente, Recep Tayyip Erdogan, dice que las bajas tasas de interés reducen la inflación. El 15 de mayo prometió tomar más control de la política monetaria después de las próximas elecciones.

 

No se equivoquen: el crecimiento mundial se ha desacelerado, pero sigue siendo fuerte. Las encuestas de actividad en China, América y Europa son, cuando se combinan, más altas de lo que han sido el 83% del tiempo en la última década, según el banco UBS. El mal tiempo puede haber deprimido el crecimiento europeo a principios de 2018. La economía de los Estados Unidos a menudo parece desacelerarse a principios de año, solo para recuperarse, un fenómeno denominado “estacionalidad residual”. Las fuertes ventas minoristas y la alta confianza del consumidor sugieren que, si viene una recesión, los estadounidenses han perdido el mensaje.

De alguna manera, sin embargo, eso es parte del problema. La demanda se acumula donde menos se necesita. La inflación subyacente estadounidense, que excluye los volátiles precios de los alimentos y la energía, es ahora del 1,9%, de acuerdo con la medida preferida de la Reserva Federal. Eso está justo debajo del objetivo del banco central. Y la economía aún no ha sentido el impacto total de los recortes de impuestos y el aumento del gasto que recientemente promulgó el presidente Donald Trump.

Fuera de los Estados Unidos, sin embargo, la inflación es insuficiente en casi todos lados. En la zona euro, solo es del 1,2%, no más que a finales de 2016. El Banco de Japón recientemente abandonó su promesa de aumentar la inflación al 2% para el año fiscal 2019, un objetivo que ya había pospuesto seis veces. La inflación en la mayoría de los mercados emergentes también ha sido moderada. Incluso en Brexit británico, donde una gran caída en la libra empujó la inflación muy por encima del objetivo del 2% en 2017, ha caído más rápido de lo esperado.

En teoría, la economía mundial estaría mejor si esta demanda se extendiera. Desafortunadamente, el mecanismo que podría lograr eso es peligroso: un dólar más fuerte. En teoría, un dólar en alza debería permitir a los estadounidenses comprar más importaciones, estimulando las economías extranjeras. En la práctica, un dólar en alza puede causar estragos en los mercados emergentes que tienen deudas en dólares. Y como tanto comercio se factura en dólares, una moneda estadounidense más fuerte también reduce el comercio entre otros países. Cuatro de los últimos cinco ciclos de endurecimiento de la Fed eventualmente desencadenaron una crisis en los mercados emergentes.

Sin embargo, hay razones para tener más confianza esta vez. Entre los diez mercados emergentes más grandes, solo Turquía y Argentina registraron déficits de cuenta corriente superiores al 2% del PIB en 2017. La mayoría tiene deudas en dólares que son cómodas en comparación con el tamaño de sus economías.

Otra amenaza es el precio del petróleo, que ha subido a cerca de 80 $ por barril. Creen que esto impulsará la inflación aún más, forzando tasas de interés más altas. Pero la Reserva Federal por lo general ignora la inflación temporal impulsada por los precios de la energía. Y predecir el impacto de los precios del petróleo en la economía mundial se ha vuelto más complicado de lo que era antes de la revolución del shale. El petróleo más caro ahora tiende a impulsar la inversión estadounidense. En cualquier caso, está impulsado, al menos en parte, por la demanda, lo que refleja un crecimiento saludable.

El mayor riesgo para la economía mundial sigue siendo la posibilidad de una guerra comercial. Trump está negociando con China y otros con el objetivo de cerrar el déficit comercial de Estados Unidos. Eso es difícil de cuadrar con un aumento del dólar absorbiendo las importaciones. El peligro es que un crecimiento global ligeramente más lento, combinado con un estímulo continuo en Estados Unidos, ponga al descubierto este problema y provoque aún más el proteccionismo de Trump. Eso podría desencadenar una desaceleración que realmente valdría la pena preocuparse.